20/06/2016 - Tres astronautas de la Estación Espacial Internacional (ISS) han regresado a la Tierra en perfecto estado tras pasar seis meses en órbita. Se trata de los miembros de la 47º tripulación: el inglés Tim Peake, el estadounidense Tim Kopra y el ruso Yuri Malenchenko.

7/8/16

El vestido con el que baila la Vía Láctea gira con ella

En esa pista de baile que es el Universo, la Vía Láctea gira sobre sí misma a una velocidad, nada desdeñable, de 869.000 kilómetros por hora. Aunque lo más correcto sería decir que, en realidad, quien gira a esa velocidad es un disco imaginario en el que se acumulan la mayoría de las cosas que hay en la galaxia, como cientos de miles de millones de estrellas, más una buena colección de planetas, polvo y gas.

Más allá de eso hay una nube de gas muy caliente, que con imaginación podría asemejarse a un vestido vaporoso de dimensiones colosales (tanto como para llegar a las decenas de miles de años luz). La cuestión es que hasta ahora, la mayoría de los astrofísicos pensaban que esa nube de gas estaba inmóvil. Pero un reciente estudio publicado en «Astrophysical Journal», en el que han participado tanto la ESA como la NASA, ha concluido que este halo se mueve a una velocidad similar a la del disco y en la misma dirección.

«La gente sencillamente asumía que el disco de la Vía láctea giraba, pero que su gigantesca reserva de gas del halo estaba quieta», ha dicho Edmund Hodges-Kluck, el principal autor del estudio e investigador en la Universidad de Michigan, en un comunicado de la NASA. «Pero esto estaba mal, este halo está rotando también».

6/8/16

Dos supertierras aparecen orbitando una estrella cercana

Astrónomos del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica (CfA) han descubierto dos supertierras orbitando una estrella parecida al Sol, conocida como HD 3167, a unos 150 años luz de distancia.

5/8/16

La NASA recrea un impacto en la Luna hace 3.800 millones de años

Un equipo de astrónomos ha resuelto el caso de una enorme colisión sucedida en la Luna hace 3.800 millones de años. Durante décadas se ha especulado con el origen del Mare Imbrium, la superficie de unos 1.300 kilómetros de diámetro que, vista desde la Tierra, parece uno de los ojos de la imaginaria cara de nuestro satélite. La hipótesis más creíble es que hubo un gran impacto que formó esta depresión geográfica que se aprecia al noroeste de la cara visible. Lo que no se sabía hasta ahora es que el choque fue 10 veces más grande y violento de lo que se pensaba.

Hasta ahora solo se habían utilizado programas informáticos para interpretar los accidentes geográficos del cráter e intentar calcular el tamaño del asteroide que lo formó. Esos estudios habían calculado un diámetro de 80 kilómetros para el asteroide.

Ahora, un equipo dirigido por Peter Schultz, experto en ciencias planetarias de la Universidad Brown (EE UU), ha recreado el impacto usando el Campo de Tiro Vertical del Centro Ames de la NASA. Se trata de un cañón de cuatro metros capaz de disparar proyectiles a más de 25.000 kilómetros por hora. La instalación permite reconstruir violentas colisiones entre cuerpos y materiales de muchos tipos. Comenzó a funcionar en los 60 como apoyo de las misiones Apolo que llevaron al hombre a la Luna y desde entonces ha servido a muchos otros proyectos, incluidos los rovers en Marte, la misión Deep Impact o el cálculo de los riesgos de las futuras misiones de la NASA de vuelta al satélite.

4/8/16

El rayo láser que transmitirá tus frustraciones políticas a los extraterrestres

No han pasado ni tres meses desde que el popular astrofísico Stephen Hawking dio a conocer un curioso programa de exploración espacial para encontrar vida fuera de nuestro planeta. Un proyecto que consiste en llevar hasta Alfa Centauri (un sistema estelar ubicado a 4,37 años luz del nuestro) una pequeña nave impulsada por un rayo láser ubicado en la Tierra. La idea, de momento, está siendo financiada por los populares multimillonarios Yuri Milner y Mark Zuckerberg.

Desde entonces poco se había sabido de este ambicioso proyecto. Al menos hasta ahora, pues -hace unas pocas jornadas- la Universidad de California (una de las entidades involucradas en el programa) ha puesto en marcha una campaña de «crowfunding» en la popular plataforma de micropagos «Kickstarter» para lograr recaudar 30.000 dólares. ¿El objetivo? Dar un empujoncito económico a los científicos e ingenieros que participan en esta misión.

3/8/16

SpaceX envía con éxito la cápsula Dragon a la Estación Espacial Internacional

La empresa estadounidense de transporte aeroespacial Space X ha enviado con éxito la cápsula Dragon a la Estación Espacial Internacional (ISS por sus siglas en inglés). El cohete reutilizable no tripulado Falcon 9 ha sido el empleado para transportar las más de dos toneladas de avituallamiento que contenía Dragon.

Entre sus componentes, se incluye el primer adaptador de acoplamiento internacional para naves espaciales comerciales. Esta plataforma de anclaje, que ha sido desarrollada por Boeing, servirá de aparcamiento para naves de futuros vuelos comerciales, lo que según la NASA es un paso crucial para el envío de "taxis espaciales" a la estación. Hasta ahora, esta agencia estadounidense había dependido de Rusia para poder enviar allí a sus astronautas. El primer acoplamiento tendrá lugar el día 20 de julio.

Actualmente la NASA depende de Rusia para poder enviar a sus astronautas a la EEI

Se trata de la segunda ocasión en que la empresa trata de lanzar dicho puerto de acoplamiento, pero en el anterior intento -que tuvo lugar el año pasado- este quedó destruido en el océano Atlántico. Esta vez, el lanzamiento del cohete se ha producido Cabo Cañaveral (Florida) a las 6.45 hora española. Se trata de la novena misión de abastecimiento que tiene por destino la Estación Espacial Internacional realizada por Space X, empresa asociada a la NASA.

2/8/16

Descubren una galaxia siete veces mayor que la Vía Láctea y que crece al revés

En un Universo tan enorme como el nuestro, no es de extrañar que los científicos vayan de sorpresa en sorpresa. Y la última (por ahora) se la acaba de llevar un equipo de astrónomos de los observatorios de la Institución Carnegie para la Ciencia al descubrir que una galaxia que ellos consideraban de lo más corriente es, en realidad, una de las más extrañas y enormes jamás observadas hasta el momento.

Su nombre es UGC 1382 y tiene un diámetro, ni más ni menos, que de 718.000 años luz, más de siete veces el de la Vía Láctea, la galaxia en la que nosotros vivimos, y más de diez veces el tamaño que se le había atribuido hasta ahora. Pero lo más extraño no son sus enormes dimensiones, sino su estructura. De hecho, mientras que las demás galaxias tienen sus estrellas más viejas en el centro y las más jóvenes en la periferia, en esta sucede exactamente al revés. El estudio se publicará próximamente en The Astrophysical Journal.

"El centro de UGC 1382 es mucho más joven que el disco espiral que lo rodea", afirma sorprendido Mark Seibert, que ha dirigido la investigación. "Esta galaxia es vieja por fuera y joven por dentro. Es como encontrar un árbol en el que sus anillos interiores sean más jóvenes que los externos".

1/8/16

Descubren cuatro grandes tierras en torno a un sol frío

Antes de soñar con enviar exploradores a otras estrellas, y si se quiere averiguar si es posible que haya vida más allá de la Tierra, es necesario echar un vistazo en profundidad. Por eso, telescopios espaciales y terrestres exploran la luz de las estrellas en busca de variaciones de brillo que puedan indicar que por ahí delante ha pasado un planeta. O mejor dicho, un exoplaneta: aquellos cuerpos que orbitan estrellas lejanas, y de los que se puede estimar qué tamaño tienen, si están hechos de roca o de gas o si su estrella vecina podría haber permitido o no que hubiera agua en su superficie, y quizás por ello, vida.

Este lunes, un equipo internacional de astrónomos se ha servido de los datos obtenidos con el telescopio espacial Kepler, de la NASA, junto a varios telescopios terrestres situados en Hawaii y Chile, para detectar, de una sola tacada, 100 nuevos exoplanetas. Además de esto, sus resultados destacan por incluir el hallazgo de cuatro planetas rocosos que podrían ser similares a la Tierra y que orbitan alrededor de un «pequeño Sol».

31/7/16

¿Por qué el centro de nuestra galaxia está «marcado» por una enorme X?

Un equipo formado por dos astrónomos ha logrado aportar la mayor evidencia hasta ahora de la existencia de una enorme "X" hecha de estrellas en el centro de la Vía Láctea, nuestra galaxia. Una serie de observaciones previas ya sugerían que esta extraña marca en forma de "X" existía, pero nadie había conseguido observarla directamente. Otros astrónomos habían incluso negado su existencia, afirmando que la misteriosa "X" de nuestro centro galáctico podría explicarse de otras formas.

"Había una auténtica controversia sobre si esta estructura en forma de X existía realmente -afirma Dustin Lang, del Instituto Dunlap de stronomía y Astrofísica de la Universidad de Toronto y coautor del estudio-. Pero nuestro trabajo permite tener una excelente visión del centro de nuestra galaxia. Y creo que aporta una evidencia excelente de que esa enorme X es real".

Los resultados de la investigación aparecen en el número de Julio de Astronomical Journal. La autora principal, Melissa Ness, es investigadpra del Instituto Max Planck de Astronomía en Heildelberg, Alemania.

Dos planetas extrasolares, más cerca de ser habitables

Hace poco más de un mes, el pasado 2 de mayo, científicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y de la Universidad de Lieja, en Bélgica, anunciaban el hallazgo de tres planetas del tamaño de la Tierra potencialmente habitables que orbitan una estrella enana y muy fría a solo 40 años luz de nosotros. Ahora, en un artículo publicado en la revista Nature, ese mismo grupo informa de que los dos planetas interiores del sistema son principalmente rocosos, como el nuestro, un dato que refuerza aún más la posibilidad de que esos mundos puedan albergar vida. Los investigadores también han determinado que las atmósferas de ambos planetas parecen compactas, similares a las de la Tierra, Venus y Marte.

Los científicos, dirigidos por Julien de Wit, del Departamento de Ciencias de la Tierra, Atmosféricas y Planetarias del MIT, llegaron a esta conclusión apenas unos días después de anunciar el descubrimiento del sistema planetario.

El 4 de mayo, el equipo aprovechó la oportunidad de poder utilizar el telescopio espacial Hubble de la NASA y apuntó a la estrella del sistema, Trappist-1 -llamada así por el telescopio con el que fue descubierta originalmente, Trappist-, para observar un evento raro: un doble tránsito, el momento en el que dos planetas pasan casi simultáneamente frente a su estrella. «Ahora, por primera vez, tenemos observaciones espectroscópicas de un doble tránsito, lo que nos permite obtener una visión sobre la atmósfera de ambos planetas (Trapist-1 b y c) al mismo tiempo», dice De Wit.

«Los datos resultaron ser prístinos, absolutamente perfectos, y las observaciones fueron las mejores que podríamos haber esperado. Sin duda, la fuerza estaba con nosotros», bromea.

Las tormentas más inmensas del Sistema Solar

Dejan en ridículo a los huracanes, ciclones y tifones de la Tierra. Se forman en planetas gigantes y sus vientos pueden llegar a ser supersónicos. Las más intensas se originan en el Sol y podrían acabar de golpe con los sistemas eléctricos

30/7/16

La ESA recurre a los quásares para precisar la navegación a Marte

La ESA está aprovechando los objetos más luminosos del Universo, los quásares, para calibrar con precisión la localización de su nave ExoMars/TGO cuando alcance la órbita de Marte.

El telescopio Hubble observa una estrella muerta hace mucho tiempo

Esta imagen del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA capta los restos de una estrella muerta hace mucho tiempo, a unos 160.000 años luz de distancia.

29/7/16

El telescopio Hubble emula a Star Trek con su profunda visión

El telescopio espacial Hubble orbita la Tierra y simplemente no puede adentrarse audazmente en el espacio, se explica en un comentario en el sitio web del telescopio. Pero mira más profundamente en el universo que nunca antes, y hace posible explorar el tejido del tiempo y el espacio y los encontrar los objetos más lejanos jamás vistos.

Los rayos X de alta energía delatan a los agujeros negros más ocultos

El observatorio espacial NuSTAR de la NASA ha revelado la amplía población de agujeros negros que emiten rayos X de alta energía, que hasta ahora se mostraba como poco más que un fondo cósmico.

28/7/16

Nuevos objetos en el Sistema Solar relacionados con Neptuno

La búsqueda de objetos del sistema solar distante ha encontrado dos nuevos pequeños mundos más allá de la órbita de Neptuno, pero cuyas órbitas están en resonancia con la de este planeta.

Un plan para destruir un asteroide con una explosión nuclear

¿Que detectamos un asteroide en ruta de colisión contra la Tierra? Pues destruyámoslo con una explosión nuclear. Esa es la propuesta de un grupo de investigadores del Departamento de Mecánica Celeste y Astrometría NII PMM de las universidades rusas de Tomsk y San Petesburgo, junto a los institutos de Investigación Keldish y Sirius. Eso sí, no una explosión cualquiera, sino una controlada y calculada al milímetro, de tal forma que evite que los fragmentos de la roca espacial, tras la explosión, caigan a su vez sobre nuestro planeta causando graves daños. Para probar su idea, los investigadores simularon en el superordenador SKIF Cyberia una explosión nuclear en un asteroide de 200 metros de diámetro. Y ninguno de los fragmentos resultantes cayó sobre la Tierra.

«Resulta razonable usar la fórmula que proponemos para eliminar esta clase de amenaza espacial -afirma Tatiana Galushina, de la Universidad de Tomsk- en el caso de que sea imposible eliminar más suavemente un objeto que esté en ruta de colisión, o uno que esté constantemente volviendo a la Tierra».

27/7/16

Elegido lugar de impacto de la sonda Rosetta en el cometa 67P

Los responsables de la misión Rosetta de la ESA han elegido el lugar de impacto controlado en la superficie del cometa 67P/ Churyumov-Gerasimenko el 30 de septiembre, poniendo fin a la misión.

Los astronautas que fueron a la Luna mueren más de enfermedad cardíaca

Los astronautas de la carrera espacial tenían una vida arriesgada. Estudios recientes mostraron que tenían más probabilidades que un ciudadano normal de morir en un accidente. Sin embargo, también eran parte de una élite, con una gran preparación física y acceso al mejor cuidado médico durante toda su vida. Esto hacía que sufriesen menos enfermedades y una mortalidad más tardía que el estadounidense medio. Esto hizo concluir que viajar a la Luna, siempre que tu cohete no estallase, no era perjudicial para la salud. Ahora, un grupo de investigadores de la Universidad del Estado de Florida liderado por Michael Delp ha buscado un nuevo enfoque para evaluar mejor los riesgos del viaje espacial.

En un estudio que se publica en la revista Scientific Reports, Delp y sus colegas cambiaron la referencia con la que comparaban a los astronautas. En lugar de contrastar sus resultados de salud con los de un americano medio compararon a astronautas con carreras diferentes, desde los seleccionados que no pasaron del entrenamiento hasta los que pisaron la Luna.

26/7/16

Se cumplen 45 años del 'buggy' lunar

Este 26 de julio se cumplen 45 años del lanzamiento de la misión Apolo 15, que llevó el famoso 'buggy' todoterreno que permitió a los astronautas desplazarse por la superficie lunar.

Curiosity se emancipa y elige por sí mismo rocas para estudiar

Un nuevo software permite a ChemCam, el espectrómetro láser a bordo del rover Curiosity de la NASA en Marte, seleccionar objetivos de roca de forma autónoma, primicia en misiones planetarias