13/03/2014 - La altura de la órbita de la Estación Espacial Internacional (ISS) fue elevada en 2 kilómetros, informaron hoy fuentes del Centro de Control de Vuelos Espaciales (CCVE) de Rusia. "Los motores estuvieron en funcionamiento el tiempo calculado y su impulso permitió elevar la altura promedio de la órbita en dos kilómetros desde 412,2 hasta 414,2 kilómetros actuales", dijo un portavoz del CCVE. La operación se llevó a cabo con ayuda de los propulsores el carguero ruso Progress M-21M, acoplado al módulo Zvezda.

19/4/14

Rosetta: ¿Cuándo podremos ver el cometa?

La Agencia Espacial Europea ha editado un vídeo en el que resume en un minuto cómo la nave Rosetta se acercará en los próximos meses a su objetivo final, el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, donde tiene previsto llegar a la superficie y estudiar por primera vez 'in situ' un objeto de este tipo.

La perspectiva de la imagen muestra cómo aparecerá el proceso de aproximación para la cámara de ángulo estrecho OSIRIS a bordo de la nave, entre mayo y agosto.

Durante este tiempo, el cometa de cuatro kilómetros de envergadura aumentará de tamaño en el campo de visión de la cámara, pasando de tener un diámetro inferior a un píxel a más de 2.000 píxeles
- equivalente a una resolución de alrededor de 2 metros por píxel - permitiendo conocer los grandes rasgos de la superficie.

El cometa que aparece en esta animación es una impresión artística. Se muestra a escala, pero la forma y detalles de superficie son sólo representativas. Además, el verdadero cometa girará durante la aproximación de Rosetta. Los planetas no están a escala.

18/4/14

Calculan la órbita del exoplaneta Beta Pictoris b con un nuevo instrumento

Beta Pictoris b es un planeta en órbita alrededor de la joven estrella brillante Beta Pictoris, situada a 63 años luz de distancia de nosotros. Esta joven estrella es conocida por su disco de escombros, el primero en ser fotografiado. En 2010, las observaciones directas de imágenes revelaron la presencia de un planeta incrustado en el disco.

Beta Pictoris ha sido observado ahora con el instrumento Gemini Planet Imager (GPI), instalado en el Gemini South Telescope en Chile. Este instrumento consigue separaciones de ángulo pequeño en alto contraste, permitiendo una espectroscopia de campo integral y de imagen directa de planetas extrasolares alrededor de estrellas cercanas. En total, se han tomado 22 imágenes individuales en el modo coronográfico.

Los observadores han comprobado con asombro que han sido capaces de ver el planeta en un solo marco de exposición de 60 segundos, lo que muestra el gran potencial del nuevo instrumento para detectar exoplanetas ya que, con el instrumento anterior, el planeta era sólo visible después de aproximadamente 1 hora de observación.

El objeto más grande del Universo

En muchas ocasiones nos hemos preguntado cómo es de grande el Universo, hasta dónde llega y qué hay más allá del mismo. Esta última pregunta no tiene respuesta, aunque algunos cosmólogos creen que pueden existir una infinidad de Universos fuera del nuestro, lo que tampoco respondería a la pregunta, pues de forma inmediata nos preguntaríamos qué hay más allá de todos esos universos. Tal vez esta pregunta no tenga jamás una respuesta, es superior a nuestros pensamientos y cálculos.

La pregunta hasta dónde llega el Universo tiene una respuesta difícil e incómoda, dado que ni tan siquiera sabemos cuál es la forma del nuestro propio. Si pensamos en un Universo esférico, que se expande continuamente y para siempre debido a la energía oscura, que es una fuerza misteriosa contraria a la gravedad y que hace que el Universo de expanda de forma acelerada, podríamos tener una respuesta para ello.

Es imposible ver todo el Universo, por ello es tan difícil dar una respuesta concreta. Podríamos presentar el siguiente símil: ¿puede usted ver todo nuestro planeta? Evidentemente no, nuestra vista alcanza hasta ciertos kilómetros de distancia y lo peor de todo es que es imposible saber que la Tierra es redonda, nos parece plana porque la Tierra es muy grande comparados con nosotros y no podemos apreciar su curvatura. La Luna es unas cuatro veces más pequeña que la Tierra y los astronautas decían que no veían mucho más allá de donde estaban, porque el horizonte estaba muy próximo y se curvaba, es decir, algo se notaba la curvatura de la Luna, por lo que se puede intuir que no es plana estando allí.

Cassini descubre patrones muy familiares sobre las dunas de Titán

Las lunas de nuestro Sistema Solar ocultan parajes sorprendentes, pero a veces también pueden resultar muy familiares, como estas dunas fotografiadas por el radar de la sonda Cassini. Estas líneas oscuras podrían estar dibujadas sobre la arena de la playa o en un jardín zen, pero se encuentran en la superficie de la luna Titán de Saturno.

Esta región de Titán está cubierta de granos de materia orgánica de un tamaño similar a las partículas de silicatos que forman la arena de nuestro planeta. Las dimensiones y la uniformidad de estos granos provocan que sus surcos aparezcan en una tonalidad oscura ante el ojo humano.

Las partículas orgánicas son arrastradas por los vientos que soplan sobre la superficie de Titán, que no son especialmente intensos – con una velocidad media de 1 metro por segundo – pero que soplan en distintas direcciones a lo largo del año, provocando que la ‘arena’ se vaya acumulando en ciertos lugares.

Titán está plagado de formaciones y de fenómenos muy similares a los de nuestro planeta. Los científicos llevan analizando estas similitudes desde que Cassini llegó al sistema de Saturno en 2004, y después de que liberase a la sonda Huygens de la ESA en 2005, explorando sus campos de dunas o los lagos de etano y metano líquidos.

17/4/14

Una inusual supernova barre en nuestra galaxia

Las supernovas son espectaculares desenlaces a la vida de muchas estrellas masivas. Estas explosiones, que se producen en promedio dos veces por siglo en la Vía Láctea, generan enormes cantidades de energía y son tan brillantes como una galaxia entera.
Estos eventos también son importantes debido a que los restos de la estrella destruida se lanzan al espacio. A medida que este campo de escombros - llamado un remanente de supernova - se expande, arrastra el material que encuentra a su paso.
Los astrónomos han identificado restos de una supernova que tiene varias propiedades inusuales. En primer lugar, se encontraron con que este remanente de supernova - conocido como G352.7 -0.1 - ha extendido una notable cantidad de material, que equivale a cerca de 45 veces la masa del sol.
Otro rasgo atípico de G352 es que tiene una forma muy diferente en los datos de radio en comparación a los de rayos X. La mayor parte de la emisión de radio tiene la forma de una elipse, que contrasta con la emisión de rayos X, que se llena en el centro de la elipse. Esto se ve en una nueva imagen compuesta de G352 que contiene datos de rayos X desde el Observatorio Chandra de la NASA en azul y datos de radio del Karl G. Jansky Very Large Array en rosa.

Desentrañando la exótica naturaleza del Mar de Ligeia en Titán

La luna más grande de Saturno, Titán, es conocida por su densa atmósfera, más propia de un planeta que de satélites como la inmensa mayoría de los de nuestro sistema solar. Titán también destaca por sus grandes lagos, comparables en algunos casos a pequeños mares, y cuya composición muy probablemente está dominada por el metano y el etano.

Un aspecto particularmente fascinante de este mundo es que algunas teorías consideran que la atmósfera y la superficie de Titán son muy similares a como eran las de la Tierra hacia el principio de su historia. En ese sentido, estudiar a Titán puede que sea como estudiar a la Tierra primitiva.

Desde 2004, la sonda espacial Cassini de la NASA ha estado desentrañando los secretos de esta fascinante luna.

El sobrevuelo de Titán que hizo la sonda Cassini el 23 de mayo de 2013 permitió recoger datos que, tras un extenso análisis, han permitido conocer mejor al intrigante Mar de Ligeia, el segundo lago más grande de Titán, así como los patrones climáticos imperantes en la zona y la composición química del terreno circundante.

Un encuentro casual crea un anillo de 'diamantes' en el cielo

Utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile, un equipo de astrónomos ha captado la llamativa imagen que ha creado el encuentro entre la nebulosa planetaria PN A66 33 y una estrella. El resultado es un una especie de anillo de 'diamantes' inusualmente simétrico, según han apuntado los expertos, ya que aparece en el cielo con perfecta forma circular.

La mayor parte de las estrellas con masas similares a la del Sol acaban sus vidas como enanas blancas, cuerpos pequeños, calientes y muy densos que se enfrían muy despacio a lo largo de miles de millones de años. En el camino hacia la fase final de sus vidas las estrellas lanzan al espacio sus atmósferas y crean nebulosas planetarias, coloridas nubes brillantes de gas que envuelven a las pequeñas y refulgentes reliquias estelares.

En esta imagen se puede ver una nebulosa planetaria asombrosamente redonda, situada a unos 2.500 años luz de la Tierra. Ser tan perfectamente redonda es poco común en estos objetos, ya que normalmente algo perturba la simetría, haciendo que la nebulosa planetaria acabe adquiriendo formas irregulares.

El estudio de los cuásares revela la medida más precisa de la expansión del Universo

Un equipo de astrónomos del proyecto internacional Sloan Digital Sky Survey ha empleado 140.000 cuásares distantes para medir el ritmo de expansión del Universo en el momento en que su edad era la cuarta parte de la actual (el Universo tiene ahora 13.800 millones de años). En este trabajo, que establece la medida más precisa del ritmo de expansión del Universo a lo largo de los últimos 13.000 millones de años, han participado Andreu Font Ribera, doctorado por la Universitat de Barcelona (España) y ahora investigador posdoctoral en el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (LBNL) de los Estados Unidos, y Jordi Miralda, investigador ICREA del Instituto de Ciencias del Cosmos de la UB (ICCUB). La medida precisa del ritmo de expansión del Universo en diferentes etapas de su historia es importante para dilucidar las propiedades de la energía oscura del Universo, responsable de la actual aceleración del ritmo de expansión.

El Baryons Oscillation Spectroscopic Survey (BOSS), que es uno de los principales programas de observación del tercer proyecto Sloan Digital Sky Survey (SDSS-III), es pionero en la técnica para medir la estructura del Universo lejano a partir de la observación de los cuásares, los objetos más brillantes del cosmos que permiten detectar la materia intergaláctica, aquella que ha quedado distribuida por el espacio entre las galaxias. Las nuevas observaciones basadas en BOSS se han presentado durante la reunión de la Sociedad Americana de Física, celebrada recientemente en la ciudad de Savannah (Estados Unidos).

16/4/14

Las huellas de una ríada en una meseta marciana

Bellos islotes y estrechas gargantas fueron tallados por una tumultuosa corriente de agua que surcó una pequeña región mesetaria de Marte, cerca del sudeste del gran sistema de cañones Vallis Marineris.
Las imágenes capturadas el 7 de diciembre por la Mars Express de la ESA muestran la parte central de Osuga Valles, que tiene una longitud total de 164 kilómetros. Está a unos 170 kilómetros al sur de Eos Caos, que se encuentra en la sección oriental de Valles Marineris.
Osuga Valles es un canal de salida que emana de una región de terreno caótico en el borde del Eos Caos al oeste. Tal paisaje está dominado por bloques orientados al azar y bloques de terreno fuertemente erosionados.

Nuevos datos sobre el misterioso hexágono de Saturno alientan a los astrónomos

Un equipo de astrónomos del Grupo de Ciencias Planetarias de la Universidad del País Vasco (UPV/EHU), en colaboración con expertos de varios países, asegura haber despejado algunas de las dudas que rodean al hexágono de Saturno, uno de los mayores misterios para los científicos. Asimismo, sostienen que en el transcurso de sus investigaciones han descubierto el período de rotación del planeta de los anillos, el único planeta en el Sistema Solar cuyo tiempo de rotación seguía siendo desconocido hasta la actualidad.

La inusual tormenta gigante fue descubierta a principios de los 80 por las sondas Voyager 1 y 2 de la NASA. Aunque las imágenes captadas entonces por las Voyager revelaron que las nubes se mueven rápidamente en el interior del hexágono en una corriente en chorro (flujo de aire rápido y estrecho en las atmósferas de planetas) y son arrastradas por los vientos que circulan a más de 400 kilómetros por hora, hasta la fecha los astrónomos no podían explicar por qué el hexágono se mantenía prácticamente estático, o al menos era lo que veían.

Astrónomos explican la abundancia de rubidio en estrellas moribundas

Un equipo de astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha publicado un nuevo modelo teórico que explica la sobreabundancia de rubidio observada en las estrellas de masa intermedia en sus últimas fases de evolución. Los expertos han explicado que este trabajo, publicado en 'Astronomy & Astrophysics Letters', incluye los efectos de la envoltura de gas y polvo que rodea a estas estrellas viejas y que no ha había sido considerado en modelos teóricos anteriores.
Las estrellas de hasta ocho veces la masa del Sol, hacia el final de sus días, pasan por una fase que se denomina 'rama asintótica de gigantes' (AGB) antes de producir nebulosas planetarias y morir como enanas blancas. En esta fase, la estrella se expande hasta miles de veces la distancia Tierra-Sol --engullendo cualquier sistema planetario a su alrededor--, se enfría y su luminosidad aumenta hasta unas mil veces la luminosidad del Sol.
A medida que estas estrellas evolucionan en la fase AGB, van perdiendo masa en forma de viento estelar, dando lugar a la formación de una envoltura fría de gas y polvo alrededor de la estrella.
Dentro de este tipo de estrellas, las menos estudiadas son las más masivas (entre 4 y 8 veces la masa del Sol), que fueron identificadas por vez primera en la Vía Láctea en 2006, en un estudio pionero con participación de varios investigadores que también forman parte de este estudio actual.

Detectan síntomas de la primera luna fuera del Sistema Solar

Investigadores financiados por la NASA han descubierto los primeros síntomas de una "exoluna", y aunque dicen que es imposible confirmar su presencia, el hallazgo es un primer paso hacia la tentadora localización de otras. El descubrimiento fue hecho con ocasión de un encuentro casual de objetos en nuestra galaxia.

"No vamos a tener la oportunidad de observar el candidato exoluna de nuevo", dijo David Bennett, de la Universidad de Notre Dame , Indiana, autor principal de un nuevo documento sobre los resultados que aparecen en la revista Astrophysical Journal. "Pero podemos esperar descubrimientos más inesperados como este", señaló.

El estudio internacional se hizo usando telescopios en Nueva Zelanda y Tasmania (Australia). Su técnica, llamada microlente gravitacional, se aprovecha de las alineaciones casuales entre las estrellas. Cuando una estrella en primer plano pasa entre nosotros y una estrella más distante , la estrella más cercana puede actuar como una lupa para enfocar y dar brillo a la luz de la más lejana. Estos hechos por lo general duran alrededor de un mes .

15/4/14

La NASA construye un 'platillo volante' para enviar a Marte

La NASA está construyendo un 'platillo volante' que permitirá enviar a Marte objetos grandes e incluso expediciones humanas.

Uno de los mayores problemas de los viajes a Marte es el aterrizaje: la atmósfera del planeta es muy diferente de la terrestre, es mucho más enrarecida, lo que hace diferente también el descenso, que sucede con mayor rapidez.

Por el momento para 'amartizar' las sondas se usan paracaídas diseñados en los años setenta. Han funcionado muy bien, incluso en el caso del Curiosity. El problema es que los objetos que enviamos a Marte son cada vez más grandes y pesados, e incluso hay planes de expediciones humanas. Cuanto más grande es el objeto, con más velocidad cae, y para que las naves del futuro sobrevivan al aterrizaje hay que inventar una nueva tecnología.

La velocidad del descenso de objetos grandes y pesados sería demasiado alta para que funcionara el paracaídas. Para resolver el problema, los científicos decidieron instalar un decelerador en el módulo de aterrizaje que durante la caída se infla, creando resistencia y permitiendo frenar la caída hasta una velocidad en la que es seguro activar el paracaídas. La inspiración de la idea la dio el pez globo, que tiene la capacidad de 'inflarse' muy rápido sin aumentar su masa.

El llamativo punto brillante captado en Marte por el robot Curiosity

Tras la llegada hace varios días del Curiosity al lugar conocido como Kimberley, y que resulta intrigante por poseer cuatro tipos de terreno con diferentes texturas rocosas, han comenzado las observaciones. El objetivo principal es estudiar las rocas para encontrar pistas sobre los entornos primitivos que pudieron ser favorables para la vida.

Entre las imágenes captadas por este robot de la NASA, algunas incluyen puntos brillantes. La foto más llamativa se tomó justo después de llegar a Kimberley. El punto brillante aparece hacia el horizonte.

A juzgar por las direcciones de los puntos luminosos en las imágenes recientes, parece que los destellos provienen de una roca ubicada a unos 160 metros de donde estaba situado el Curiosity el pasado 3 de abril.

Los puntos brillantes aparecen en imágenes tomadas por la cámara que constituye el “ojo derecho” de la Navcam estereográfica, pero no en imágenes tomadas un segundo después por la cámara del “ojo izquierdo”.

El cráter Gusev de Marte sí pudo acoger un lago en el pasado

Después de un largo debate, los resultados de un estudio reciente parece que respaldan definitivamente la teoría de que el cráter Gusev albergó un lago de agua líquida.

La historia comenzó a principios de 2004, cuando el robot Spirit de la NASA llegó a la superficie de Marte, aterrizando en el interior del cráter Gusev, de unos 160 kilómetros de diámetro (100 millas). Visto desde la órbita, Gusev, con su borde sur derribado por un serpenteante canal fluvial, daba la impresión de que poseyó una vez un lago, así que las rocas depositadas por el agua serían el objetivo principal de la misión del robot. Sin embargo, cuando el Spirit empezó a explorar, los científicos encontraron que el suelo de Gusev estaba pavimentado no con sedimentos de lecho de lago sino con rocas volcánicas.

La historia de esta exploración volvería a dar un giro inesperado rumbo a las Columbia Hills (Colinas Columbia), de casi 100 metros de altitud (unos 300 pies), situadas a unos 3 kilómetros de distancia. Cuando el Spirit se dirigió a estas colinas, sí descubrió rocas antiguas que habían sido alteradas por agua. No obstante, para disgusto de los científicos, no había sedimentos de lago entre ellas. En su lugar, descubrieron evidencias de actividad hidrotermal, básicamente manantiales de agua caliente como los del Parque Nacional de Yellowstone.

El colosal impacto de un asteroide contra la Tierra hace 3.260 millones de años

Aunque en diversos estudios científicos se habían emitido con anterioridad hipótesis sobre enormes impactos antiguos, mucho mayores que el que pudo eliminar a los dinosaurios hace 65 millones de años, un nuevo estudio revela ahora la potencia y escala de un evento cataclísmico de hace 3.260 millones de años, que se piensa creó en una región de Sudáfrica las estructuras geológicas conocidas como cinturón de rocas verdes de Barberton.

La reconstrucción de los hechos es sin duda impresionante:

Un asteroide entre tres y cinco veces más grande que el caído hace unos 65 millones de años (a cuyo impacto se le atribuye el inicio de la catástrofe que extinguió a los dinosaurios). La colisión crea un cráter en la corteza terrestre de casi 500 kilómetros (unas 300 millas), hasta dos veces y media mayor que el diámetro del agujero que se formó por el asteroide que probablemente mató a los dinosaurios. Ondas sísmicas mayores que cualquier terremoto registrado hacen temblar el planeta durante una media hora, unas seis veces más tiempo que el enorme terremoto que golpeó Japón hace tres años. El impacto levanta también tsunamis mucho más grandes que el que siguió al terremoto japonés.

14/4/14

Eclipse total de Luna el 15 de abril en directo desde Perú

¿Existe un lugar más fascinante para observar un acontecimiento astronómico que la tierra de los incas? La civilización precolombina dedicó mucho tiempo al estudio del cielo y adoró al dios Sol, Inti. El registro de los movimientos del Sol y de las estrellas fue muy importante para ellos, tanto por razones religiosas como porque estos movimientos estaban relacionados con los cambios estacionales, cruciales para la agricultura. El famoso Templo del Sol (Coricancha), en Cusco, tiene cuarenta y una direcciones marcadas. Algunas de ellas corresponden a alineaciones astronómicas como la de la salida y puesta del sol en los solsticios de junio y diciembre.

Los eclipses lunares ocurren cuando nuestro satélite pasa por la sombra de la Tierra. Esto no sucede todos los meses, porque la órbita de la Luna está inclinada con respecto a la de la Tierra. A diferencia de los eclipses solares, los eclipses lunares son visibles desde cualquier lugar del mundo, una vez que la Luna está sobre el horizonte en el momento del eclipse.

Un cometa descubierto en marzo podría contemplarse a simple vista

El cometa Jacques C/2014 E2, descubierto por astrónomos aficionados el pasado 13 de marzo, ha ganado brillo en las últimas semanas, hasta el punto de que ha podido ser contemplado con prismáticos, con una magnitud de 9,5. Según un experto en observación de estos objetos, Michael Mattiazzo, de mantenerse esta evolución del brillo podría ser visible a simple vista en julio.
El cometa actualmente avanza poco a poco a través de la constelación austral de Antlia en dirección hacia Puppis y Monoceros a finales de este mes. Los observadores describen su imagen como
"muy difusa" con una coma grande y oscura y un núcleo moderadamente compacto. Las fotos muestran una cola corta apuntando al este-noreste. Este pasado fin de semana, C/2014 E2 pasó a 144 millones de kilómetros, en su camino hacia el perihelio el 2 de julio .

Las estrellas se forman más fácilmente de lo que se creía

La formación de las estrellas determina cómo pueden surgir los nuevos sistemas planetarios, así como la estructura y evolución de las galaxias. Aprender más sobre la formación de estrellas podría ayudar a los científicos a comprender los misterios que quedan sobre el nacimiento de las galaxias, incluida la formación de los agujeros negros supermasivos.
Pero la escasez de datos sobre la forma en que la materia se distribuye dentro de las nubes de formación estelar ha limitado la precisión de los modelos de formación de estrellas . Ahora un equipo internacional de científicos han desarrollado una forma de determinar estos detalles mediante el uso de los conocidos como 'mapas de polvo de extinción', observaciones de cómo se dispersa el polvo y se absorbe la luz.

Una diminuta galaxia fósil pudo ser pionera del Universo

Una diminuta galaxia que rodea la Vía Láctea puede ser un fósil de los inicios del Universo. Un estudio reciente encontró que las estrellas de esta galaxia, llamada Segue 1, contienen menos elementos pesados que los de cualquier otra galaxia conocida, lo que implica que el objeto pudo haber dejado de evolucionar hace casi 13.000 millones de años.

Si es verdad, Segue 1 podría ofrecer una ventana a las condiciones del universo temprano y revelar cómo eran algunas de las primeras galaxias. Segue 1 es muy, muy pequeña. Al parecer contiene sólo unos pocos cientos de estrellas, en comparación con los cien mil millones de estrellas en la Vía Láctea. Los investigadores dirigidos por Anna Frebel del Instituto Tecnológico de Massachusetts en Cambridge recolectaron información detallada sobre la composición elemental de seis de los más brillantes de las estrellas de Segue 1 utilizando el Telescopio Magallanes del Observatorio de