La Vía Láctea esteriliza a sus vecinos galácticos más cercanos

Nuestros vecinos galácticos más cercanos, las galaxias enanas esferoidales, están desprovistos de gas de formación de estrellas, y nuestra Vía Vía Láctea tiene la culpa.
Nuevas observaciones de radio con el Green Bank Telescope (GBT) -el mayor radiotelescopio completamente dirigible del mundo- en Virginia Occidental, son las más sensibles en su clase jamás realizadas, y revelan que dentro de un límite bien definido alrededor de nuestra galaxia, las galaxias enanas están completamente desprovistas de gas de hidrógeno; más allá de este punto, las galaxias enanas están llenas de material de formación estelar.

La Vía Láctea es en realidad el mayor miembro de un grupo compacto de galaxias que están unidas por la gravedad. Pululando alrededor de nuestra galaxia hay una colección de pequeñas galaxias enanas, las más pequeñas de las cuales son las esferoidales enanas relativamente cercanas, que pueden ser los bloques de construcción sobrantes de la formación de galaxias.
Más lejos se encuentran un número de galaxias enanas irregulares de tamaño similar y ligeramente deformes, que no están unidas gravitacionalmente a la Vía Láctea y que pueden ser relativamente nuevas en nuestro vecindario galáctico, informa el National Radio Astronomy Observatory (NRAO)..
"Los astrónomos se preguntaron si, después de miles de millones de años de interacción, las cercanas galaxias enanas esferoidales tienen toda la misma materia de formación estelar que encontramos en las galaxias enanas más distantes", dijo Kristine Spekkens, profesora asistente en la Escuela Real Militar de Canadá y autora principal de un artículo publicado en Astrophysical Journal Letters.
Estudios previos han demostrado que las galaxias irregulares enanas más distantes tienen grandes reservas de gas de hidrógeno neutro, el combustible para la formación de estrellas. Estas observaciones pasadas, sin embargo, no eran lo suficientemente sensibles como para descartar la presencia de este gas en las galaxias enanas esferoidales.
Con la potencia combinada del GBT y otros telescopios gigantes de todo el mundo, Spekkens y su equipo fueron capaces de sondear las galaxias enanas que han pululado alrededor de la Vía Láctea hace miles de millones de años para medir las pequeñas cantidades de hidrógeno atómico.
ZONA DE PELIGRO
"Lo que encontramos es que hay una clara ruptura, un punto cercano a nuestra galaxia hogar donde las galaxias enanas quedan completamente desprovistas de cualquier traza de hidrógeno atómico neutro", señaló Spekkens. Más allá de este punto, que se extiende unos 1.000 años luz desde el borde del disco lleno de estrellas de la Vía Láctea a un punto que se pensó que coincidiera con el borde de su distribución de la materia oscura, las enanas esferoidales se vuelven infinitamente raras, mientras florecen las irregulares enanas que sí tienen gas.
Hay muchas maneras en que las grandes galaxias maduras pueden perder su material de formación de estrellas, pero esto está ligado principalmente a la formación de potentes chorros de material impulsados por agujeros negros supermasivos. Las galaxias enanas que orbitan la Vía Láctea no contienen ninguno de estos procesos energéticos. Son, sin embargo, susceptibles a las influencias más amplias de la Vía Láctea, que a su vez se encuentra dentro de un extenso y difuso halo de plasma de hidrógeno caliente.
Los investigadores creen que, hasta cierta distancia del disco galáctico, este halo es lo suficientemente denso como para afectar a la composición de las galaxias enanas. Dentro de esta "zona de peligro", la presión creada por las velocidades orbitales de las enanas esferoidales puede realmente despojar rastros detectables de hidrógeno neutro. Así, la Vía Láctea apaga la formación de estrellas en sus vecinos más pequeños.
"Por tanto, estas observaciones revelan mucho sobre el tamaño del halo caliente y sobre cómo esas galaxias orbitan la Vía Láctea", concluye Spekkens.



Fuente


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