Insólito hallazgo de una nube con partículas de hielo de metano a gran altitud en Titán

La meteorología de Titán, satélite del planeta Saturno y el astro de nuestro sistema solar más parecido a la Tierra en densidad atmosférica, no deja de dar sorpresas a la comunidad científica.

El equipo de Carrie Anderson, de la NASA, ha identificado la presencia de partículas de hielo de metano en una nube a gran altitud en Titán. La nube es similar en algunos aspectos a las nubes exóticas que se avistan a gran altitud encima de los polos terrestres.

La nube fue avistada varios años atrás gracias a la Cassini, una sonda espacial de la NASA que lleva en órbita al planeta desde 2004. Ahora unos nuevos análisis han permitido determinar el citado contenido de hielo de metano, que produce una nube mucho más densa que con el hielo de etano previamente identificado allí.

La idea de que las nubes de metano pueden formarse a tanta altitud en Titán es completamente nueva, tal como subraya Anderson, del equipo científico de la Cassini. “Nadie consideró antes que eso fuera posible”, declara contundentemente.

Ya se sabía que existían nubes de metano en la troposfera de Titán, la capa más baja de su atmósfera. De modo similar a lo que ocurre con las nubes de lluvia y nieve en la Tierra, esas nubes se forman a través de un ciclo de evaporación y condensación, con el vapor elevándose desde la superficie, encontrando temperaturas cada vez más frías, y volviendo a caer como precipitación. En Titán, sin embargo, el vapor que actúa es metano en vez de agua.

La nube recién identificada se desarrolló en cambio en la estratosfera, la capa situada por encima de la troposfera. La Tierra tiene sus propias nubes estratosféricas polares, que se forman habitualmente sobre el Polo Norte y el Polo Sur, a una altura de entre 15 y 25 kilómetros (49.000 a 82.000 pies), muy por encima de la altitud de crucero de los aviones. Estas nubes poco habituales no se forman hasta que la temperatura desciende hasta 78 grados centígrados bajo cero (108 grados Fahrenheit bajo cero).

Ya se han identificado otras nubes estratosféricas en Titán, incluyendo una nube muy delgada y difusa de etano, una sustancia formada después de que el metano se descomponga.



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